Las xantinas son sustancias que pertenecen a un grupo químico de bases purínicas que incluyen sustancias endógenas tan importantes como la guanina, adenina, hipoxantina y ácido úrico.

La palabra xantina deriva de la palabra griega xanthos que se traduce o interpreta como "amarillo", en virtud de los residuos amarillos producidos por estos compuestos cuando se calientan hasta la desecación con ácido nítrico.

Desde el punto de vista médico y farmacológico existen tres xantinas de importancia: la cafeína, la teobromina y la teofilina que son las tres, xantinas metiladas por lo que también se les conoce como metilxantinas. Son consideradas alcaloides ya que son sustancias fisiológicamente activas, contienen nitrógeno y se encuentran en plantas; sin embargo, llegan a diferir de las bases alcaloideas en que son ligeramente solubles en agua. La importancia concedida a estos compuestos deriva de la interpretación de su nombre: teobromina, "comida divina";teofilina, "hoja de dioses" y cafeína que viene de la palabra árabe para designar el vino.

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Las xantinas tienen efectos semejantes en varios sistemas orgánicos; difieren entre sí principalmente en sus potencias relativas. Tienen capacidad para producir estimulación central por lo que son consideradas estimulantes del sistema nervioso central.

Existen varias bebidas no alcohólicas provenientes de productos vegetales que contienen xantinas.

La popularidad de las bebidas mencionadas anteriormente en el consumo del público les da una importancia considerable cuando se ponen a la luz de los problemas médicos ya que las xantinas poseen acciones estimulantes en el cerebro, corazón, sobre la secreción gástrica y el flujo urinario; es bien conocido el hecho que la cafeína contenida en el café puede causar irritación gástrica por culpa del ácido clorhídrico que se forma en exceso y deseos de orinar por el efecto diurético. Se estima que el bebedor promedio de café llega a consumir 2-3 tazas diarias.

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